Kanta-Häme

NHL-asiantuntija Antti Wennström arvioi Stanley cup -finaalin ennakkoasetelmat: Vegasin voitto olisi näpäytys koko NHL:lle

NHL-finaalisarjassa mestaruudesta taisteleva parivaljakko on paljon muuta kuin odotettu. Useaan otteeseen mestarikandidaattina ollut Washington lähti kauteen edellisvuosia kapeammalla materiaalilla ja pelasi voittomääriä ailahtelevamman runkosarjan.

Vegas puolestaan pelaa ensimmäistä kauttaan sarjassa. NHL:n historiassa laajennusjoukkue on kaksi kertaa aiemmin yltänyt finaaliin, mutta sarjan nykyisellä leveydellä jo pudotuspeleihin pääseminen vaati täysosuman.

Mestaruus olisi upea saavutus – olkoonkin, että tällä kertaa säännöt tekivät joukkueen kokoamisesta 90-luvun jämälaajennuksia suopeampaa.

Joukkueen huipputehokas ykköskolmikko William KarlssonJonathan MarchessaultReilly Smith tuli kompensaatioiden kanssa laajennustilaisuudessa, jotta Columbus ja Florida olisivat saaneet suojattua muita pelaajia. Onnenpotku Vegasille.

Maalivahti Marc-Andre Fleury oli puolestaan pelaaja, jonka Pittsburgh halusi pakkotilanteessa menettää nuoremman Matt Murrayn sijaan. Nyt Fleuryllä on saumat kolmanteen mestaruuteensa Pittsburgh pudottua toisella kierroksella. Hän on tällä hetkellä myös suosikki pudotuspelien arvokkaimman pelaajan palkinnon voittajaksi – kenties vaikka Vegas häviäisi finaalit.

Muuten seuran loistokkuus pohjautuu eniten Gerard Gallantin miehistölle sopivaan pelitapaan, jossa viisikot riistävät kiekkoja upeasti reagoivalla puolustuspelillä. Välillä viisikko ajaa ylhäältä lujaa kiinni ja välillä se tukkii keskialueen. Saadut riistot ovat toistaiseksi tuottaneet riittävästi maaleja, vaikka tehot ovatkin olleet jopa liikaa ykkösketjun varassa.

Vegasista löytyy myös pari mielenkiintoista yhtymäkohtaa Washingtoniin. Ykköspakki Nate Schmidt oli laajennustilaisuudessa pelaaja, jota Washingtonissa ei olisi haluttu menettää. GM George McPhee ehti koota valtaosan myös vastustajansa nykyjoukkueen rungosta toimiessaan Capitalsin nokkamiehenä vuosina 1997–2014. Peräti 12 pelaajaa nykykokoonpanosta on hänen varaamiaan.

Washingtonin Aleksandr Ovetškin, Nicklas Bäckström ja muut tähdet ovat tahkonneet pitkään pettymyksestä toiseen päästäkseen nyt vihdoin kokeilemaan kykyjään finaalissa. Pelaaminen pudotuspeleissä on ollut kuin uudestisyntynyttä – äärimmäisen sitoutuvaa, puolustus- sekä hyökkäyspäässä hyvin rytmittävää kiekkoa.

Jos nopeat avaukset keskialueelle ovat olleet tukossa, on päävalmentaja Barry Trotz onnistunut säätämään joukkueensa syöttöpeliä lyhyemmiksi syöttöketjuiksi. Jos vastustaja on pyrkinyt kontrolloimaan kiekkoa hidastuksilla ja palautuksilla, on Trotz keskittynyt tarvittaessa tukkimaan keskialuetta ja omaa siniviivaa.

Mielenkiintoinen detalji onkin se, että juuri hän on tällä hetkellä ilman jatkosopimusta. Kevät onkin kasvattanut seuraavan sopimuksen arvoa isosti.

Ratkaisuksi finaalisarjassa noussee se, kuinka hyvin Capitals onnistuu pitämään kiekollista peliä hallussaan Vegasin hyvin reagoivan viisikkopelin edessä. Sen kiekollisilla pakeilla sekä Bäckströmin ja virtuoosimaisen Jevgeni Kuznetsovin taidoilla siihen on täydet valmiudet.

Mitä mestaruus merkitsisi joukkueille? Washingtonille sauma on ainutlaatuinen, sillä tulevana kesänä se on vaikeuksissa ainakin tähtipakki John Carlsonin päättyvän sopimuksen kanssa. Uusi ei mahtune palkkakaton alle.

Vegasin mahdollisuuksia on puolestaan vähätelty kauden jokaisessa vaiheessa. Sille ei todennäköisesti tule loppua, vaikka joukkue voittaisi mestaruuden. Seuraavaksi olisi epäiltävä menestyksen jatkumisen mahdollisuutta. Kestomenestys vaatii etenkin uusien avainpelaajien löytämistä tasaisin väliajoin, mikä onnistuu parhaiten varaamalla hyvin ja aikaisessa vaiheessa. Ensi kesänä aikaista varausta ei ole.

NHL:lle Vegasin mestaruus olisi mielenkiintoinen näpäytys. Mestaruuden voittaminen ei ole palkkakattoaikana onnistunut pikakelauksella operoiville. Nyt onnistuminen onkin palauttanut painopistettä siihen, että tärkeintä on onnistua täydellisen laadukkaasti nimenomaan kaukalossa ja pelaamisessa – vaikka käytössä ei olisikaan vuosien tankkauksella saavutettuja superjunnuja kuten Buffalossa ja Edmontonissa.