Kiekko

Taistelu kannusta alkaa – NHL:n pudotuspeleissä hurjia asetelmia

NHL:n pudotuspelit käynnistyvät tänä keväänä ennätyksellisen hyvän suomalaisrunkosarjan päätteeksi. Sinivalkoiset pelaajat ovat hyvin edustettuna myös Stanley Cup -taistelussa.

Mestarikandidaateista yksi ylitse muiden. Viime kauden toinen finalisti Nashville Predators on vahvistunut viime kaudesta entisestään ja pääsee pudotuspeleihin terveenä. Kovimpiin haastajiin lukeutuvat kaksi edellistä mestaruutta voittanut Pittsburgh Penguins ja modernia vauhtikiekkoa pelaava Tampa Bay Lightning.

Tampa Bay–New Jersey

Tampa Bayn pelipaikaton hurrikaanikiekko tuotti joukkueista eniten maaleja runkosarjassa. Terveenä ollessaan Steven Stamkos muodostaa Nikita Kutšerovin kanssa pysäyttämättömän duon. Vauhdikas New Jersey voitti yllättäen joukkueiden kaikki kolme keskinäistä ottelua runkosarjassa. Devilsin maalilla kakkosvahtina lähtenyt Keith Kinkaid syrjäytti keväällä vuosia ykkösenä viihtyneen Cory Schneiderin.

 

Boston–Toronto

Perinneseurojen kamppailu on ennakkoon kierroksen tasaisin. Boston lähti kauteen kaukana kärjestä, mutta vakuutti viimeistään keväällä kaikki jämäkällä pelaamisellaan. Mike Babcockin luotsaamat nuoret sankarit tervehtyneen Auston Matthewsin johdolla eivät nöyristele ketään, mutta Bruinsin puolustus on sarjan paras vaarallisten maalintekotilanteiden estämisessä. Luvassa on kovaa peliä, vauhtia ja valmentajien ”shakkia”.

 

Washington–Columbus

Washingtonin runkosarja päättyi taas divisioonavoittoon ja Aleksandr Ovetškinin maalikuninkuuteen. Capitals osaa pelata kiekkokontrollia ja suoraviivaista vauhtilätkää, mutta keskinkertaiset edistyneet tilastot taustalla kielivät tänä vuonna ylisuorittamisesta. Kärjen takana materiaalin taso laskee. Sarjan erikoisuus on maalivahdeissa: Washingtonin maalilla aloittaa Braden Holtbyn syrjäyttänyt Philippe Grubauer ja GM Jarmo Kekäläisen Columbuksen maalilla Sergei Bobrovski, jonka pudotuspelit ovat sujuneet huikeisiin runkosarjoihin verrattuna heikosti.

 

Pittsburgh–Philadelphia

Aiempina vuosina verisiäkin myllyjä sisältäneestä ”Pennsylvanian taistelusta” voi kehittyä jälleen herkkupala. Avainasemaan nousee pelillisesti se, kuinka Pittsburgh onnistuu pelaamaan itsensä Philadelphian aggressiivisen karvauksen alta pois. Painottomalle puolelle pelaaminen ja huikea pelinopeus avauspelissä auttavat. Kummankaan maalivahdit eivät vakuuttaneet runkosarjassa, mutta Penguinsin Matt Murray on aiempinakin kausina nostanut tasoaan pudotuspeleihin. Nyt taustalla kummittelee keväinen aivotärähdys.

 

Nashville–Colorado

Lännen ensimmäisen ”suomalaisparin” selkeä suosikki on mestarikandidaatti Nashville. Edelliskauden katastrofin jälkeen mahtavan tasonnoston tehnyt Colorado on nuori ja iskukykyinen joukkue, mutta oman mestaruutensa se saavutti jo selviytymällä pudotuspeleihin. Nashvillella oli runkosarjan paras maalivahti, se rullaa neljällä vahvalla ketjulla ja osaa säätää pelitapaansa vastustajan mukaan. Coloradolta ovat sivussa ykkösmaalivahti Semjon Varlamov sekä ykköspakki Erik Johnson.

 

Winnipeg–Minnesota

Lännen toista ”suomalaisparia” voidaan helposti povata koko ensimmäisen kierroksen seuratuimmaksi Suomessa. Ennakkosuosikki on Winnipeg, jolle kausi on ollut menestyksekästä opettelua tiiviimpään kahden suunnan pelaamiseen hurlumhei-vuosien jälkeen. Laadukas Minnesota kärsii ykköspuolustaja Ryan Suterin poissaolosta merkittävästi.

 

Vegas–Los Angeles

Ennätyksellisen tulokaskauden pelanneen Vegasin maha ei ole vielä täynnä, sillä joukkue on musta hevonen jopa mestaruustaistoon. Syvyyttä löytyy enemmän kuin kivenkovan kärjen (Anze Kopitar, Drew Doughty) huippukausien kantamasta Los Angelesista. Marc-Andre Fleury on kolminkertainen Cup-voittaja Penguinsista. William Karlsson paukutti runkosarjassa 43 maalia, mutta epäinhimillinen laukausten onnistumisprosentti (23,4 %) laskee joskus.

 

Anaheim–San Jose

Suosikin viitta menee niukasti San Joselle Anaheimin ykkösvahdin John Gibsonin todennäköisen poissaolon takia. Pelillisesti Anaheimin suoraviivainen pitkien päätypelien pelaamiseen perustuva kiekko sopii pudotuspeleihin. Hailaumalle lisää virtaa toi siirtotakarajalla hankittu Evander Kane, joka on nakutellut yhdeksän maalia 17 ottelussaan Sharksissa. HäSa