Kiekko Urheilu

Hallittomalta Järviseudulta Mestiksen kautta Liigaan ja nuorten MM-kisoihin? – HPK-puolustaja pelaa elämänsä syksyä

Otto Latvala on tehnyt rauhassa läpimurtoa Lempäälässä ja Nuorissa Leijonissa.
Otto Latvala pelasi HPK:n riveissä syksyn harjoitusottelut ennen paluuta lainalle Mestis-seura LeKiin. Kauden ensimmäisen liigaottelunsa hän pelasi viime lauantaina Vaasassa ja toinen on luvassa keskiviikkona Jyväskylässä. Kuvaaja: Hannu Luostarinen

HPK:ta voi edustaa vuodenvaihteessa käytävässä kansainvälisen kiekkokauden ”puolivälinhuipennuksessa”, alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa vain yksi pelaaja. Häntäkään ei vielä vuosi sitten olisi uskaltanut kuvitella kisajoukkueeseen, saati sen avainpelaajiin.

Paikka Nuorten Leijonien riveissä Brittiläisen Kolumbian huipputurnauksessa siintää kuitenkin puolustaja Otto Latvalan mielessä. 19-vuotias Latvala on vaivihkaa tehnyt läpimurtoa tällä kaudella Hämeenlinnan liigapeleihin verrattuna kymmenen kertaa pienempien yleisöjen edessä Mestiksessä.

Latvala on iskenyt Lempäälän Kisan paidassa seitsemän maalia 21 ottelussa ja syöttänyt kolme. Hän on niin ikään HPK-taustaisen seurakaverinsa Matias Haarasen kanssa sarjan puolustajien maalipörssin kärjessä. Lisäksi Latvalan plus-miinusteholuku, se puolustajan ehkä tärkein tilasto, on sarjakärjen toiseksi paras, jos HPK:hon siirtynyt Niclas Lucenius jätetään laskuista.

 

Kyse ei ole pääsarjasta, mutta nuorten SM-sarjoissa Latvala ei ole koskaan pelannut läheskään samanlaisella maalitahdilla. Itseään puolustaja ei ole yllättänyt.

– Sen eteen tässä on tehty hommia voima- ja taitopuolella, että päästäisiin Liigaan ja kaksikymppisten kisoihin. Onhan se hienoa päästä niihin tavoitteisiin, joita itse on miettinyt. Toki sekin kehittää, että saa pelata paljon. Mestis on täynnä nuoria ja vähän vanhempia pelaajia, ja tapahtumia riittää, Latvala pohtii.

Jo viime kausi vierähti pääosin LeKissä.

– Viime kauteen verrattuna olen saanut enemmän vastuuta. Tulostakin tulee ja pitää tullakin, kun saa pelata enemmän ylivoimaa ja tasakentällisin. Treeneissä ja jäävuorojen jälkeen on tullut paljon hiottua laukausta. Nyt on alkanut upota niistä paikoista, joita oli jo viime kaudella, mutta nyt uskaltaa kokeilla vähän enemmänkin. Nälkä kasvaa syödessä: kun osuu, niin tulee itseluottamusta.

 

Latvala on pelannut LeKissä lainalla HPK:sta, jossa hän on tarpeen vaatiessa pelannut Nuorten SM-liigaa, ja viime lauantaina yhden miestenkin liigapelin. Sairaslista avasi nuorukaiselle paikan ”ylhäällä”, ja Latvala on nyt HPK:n edustuksen mukana valmistautumassa kohti keskiviikon JYP-ottelua.

– Tällä tietoa pelaan Jyväskylässä. Se tuo aina oman fiiliksensä, kun pääsee pelaamaan isompiin halleihin, joissa on mökää. Näissä peleissä on kovia suorittajia rinnalla ja vastapuolella, joten koko ajan saa taistella. Hyvä, että tällainen kokemus vielä tulee ennen Kanadan-reissua, Latvala toteaa.

Lauantaina alkaa puolestaan reilun viikon mittainen, viimeinen nuorten maajoukkueen leirijakso ennen tapaninpäivänä Victoriassa käynnistyvää MM-turnausta. Latvalalla riittää vielä töitä ennen kisamatkaa. Ryhmässä on nyt kymmenen puolustajaa, joista seitsemän tai kahdeksan kisapassi leimataan.

Kanadan junioriliigoissa pelaavat Aleksi Anttalainen ja Lassi Thomson liittyvät maajoukkueeseen vasta nyt. Heitä lukuun ottamatta Latvalalla on puolustajista vähiten liigakokemusta, vasta kahden ottelun verran.

 

Latvalan jalka on silti melko hyvin kisakoneen oven välissä. Hän on kuulunut nuorten maajoukkueen kapteenistoon syksyn turnauksissa. Marraskuussa Tshekissä hän kirjautti yhden syöttöpisteen, mutta voitti Suomen hallitseman Hodoninin-turnauksen plus-miinustilaston luvulla +6. Ja onhan Latvalalla jo MM-hopea 18-vuotiaista keväältä 2017.

– Maajoukkuerooli on toki vähän erilainen kuin Lempäälässä. Alivoimavastuuta on paljon ja viisikkopelissä ihan peruspuolustamista. Omaa maata edustaessa menee rooli kuin rooli. Totta kai kiekko laitetaan pussiin sielläkin, jos paikka tulee, Latvala vertaa.

LeKin päävalmentaja Miikka Kuusela kuvaili Hämeen Sanomissa 20. marraskuuta, että Latvalan harppauksen taustalla on kehitys luistelussa ja fysiikassa. Kuusela oli alkukaudella suorastaan yllättynyt Latvalan kiekollisista kyvyistä, jotka eivät ole olleet tämän perinteisiä vahvuuksia.

Näistä syistä Latvala on raivannut tiensä MM-kisojen kynnykselle. 195-senttinen pakki on jämäkkä omassa päässä, käynnistää peliä kelvollisesti ja on varsinainen pelote hyökkäyssiniviivalla. Johtavaa yleispuolustajaa ei ole helppo sulkea joukkueesta.

 

Etelä-Pohjanmaan Alajärveltä kotoisin oleva Latvala on Järviseudun Pallokerhon kasvatti, mutta haki C-junioreissa vauhtia Seinäjoen S-Kiekosta, kuten suuri osa pesäpallomaakunnasta ponnistavista jääkiekkoilijoista. HPK:hon hän siirtyi peruskoulun jälkeen 16-vuotiaana.

– Pelasin pesäpalloakin noin viisi vuotta, mutta se jäi aika aikaisessa vaiheessa. Eskarissa liityin ensimmäiseen jääkiekkojoukkueeseen. Saimme pikkukylästä välillä oman joukkueen kasaan, ja välillä oli yhdistelmäjoukkueita. Alajärvellä oli omat haasteensa silloin kun aloitin, kun ei ollut edes jäähallia. Puolen tunnin päässä Lapualla ja Kuortaneella oli lähimmät hallit, Latvala muistelee.

MM-kisojen jälkeen Latvala haluaisi vakiinnuttaa paikkansa HPK:n miesten mukana, liigapelaajana.

– Tämä kausi ollaan varmaan vielä Lempäälässä, mutta jos pelaan nyt hyvin, paikka voi aueta Liigassa, hän arvelee. HäSa