Urheilu

Kolme näkökulmaa Super Bowliin – NFL-finaalissa eletään murroksen aikoja

Los Angeles Rams ja New England Patriots pelaavat maailman parhaan amerikkalaisen jalkapallon joukkueen tittelistä Atlantassa sunnuntain ja maanantain välisenä yönä.
Pelinrakentajat Jared Goff ja Tom Brady kohtasivat Super Bowlin ennakkotilaisuudessa. Kuva: Tannen Maury / EPA

Vielä yksi vuosi, vielä yksi Super Bowl?

Ei ole epäselvää, kuka on 53. Super Bowlin päähenkilö. New England Patriotsin pelinrakentaja Tom Brady on Mr. Super Bowl, lajinsa kaikkien aikojen suurin tähti.

41-vuotias Brady pelaa yhdeksännessä NFL:n loppuottelussaan hakien kuudetta mestaruuttaan. Toisin sanoen Brady on ollut Super Bowlissa useammin kuin yksikään kilpailijaseura, ja hänellä on mahdollisuus nousta ”maailmanmestaruuksissa” Pittsburgh Steelersin rinnalle.

Brady on johtanut joukkueensa Super Bowliin neljästi viiden viime kauden aikana, kun hän on ollut iältään selvästi keskimääräistä NFL-pelinrakentajaa vanhempi. Hän rikkoi vanhimman aloittavan Super Bowl -pelinrakentajan ennätyksen jo kaksi vuotta sitten.

Bradyn ensimmäisestä Bowlista on jo 17 vuotta. Keskimäärin NFL-tähdet pelaavat noin 12 vuotta. Koko tämän ajan häntä ja Patriotsia on valmentanut Bill Belichick.

Suorastaan epäinhimillinen paineensietokyky on tehnyt Bradystä lajinsa suurimman. Brady löytää hämmentävän usein parhaat ratkaisut pudotuspeleissä, neljänsillä neljänneksillä ja kolmansilla yrityksillä.

On aiheellista katsoa Super Bowl LIII:a siitä näkökulmasta, voittaako Brady vielä viimeisen Super Bowlinsa. AFC-konferenssimestaruus ei ole New Englandille enää läpihuutojuttu tämän kauden MVP:n Patrick Mahomesin tuodessa Kansas City Chiefsin uudeksi kestosuosikiksi. Niin sopeutuvainen huippu-urheilija kuin Tom Brady onkin, luonnonlait tulevat joskus vastaan.

Ei ole kuitenkaan aiheellista katsoa Super Bowl LIII:a Bradyn uran huipennuksena. Legenda ei ole vihjannut uransa olevan vielä lopussa vaan päinvastoin, eikä toissa vuonna Jimmy Garoppolosta luopuneen Patriotsin voida nähdä edes harkinneen Bradyn nopeaa korvaamista.

Tom Brady hämmästytti jälleen AFC-konferenssin loppuottelussa Kansas City Chiefsiä vastaan. KUVA: Ed Zurga / EPA

Sukupolvenvaihdos myös sivurajoilla

Tom Bradyn iän taivastelusta on helppo laajentaa viitekehystä isompaan sukupolvien taistoon. Patriots-pelinrakentaja on lähes yhdeksän vuotta vanhempi kuin Los Angeles Ramsin päävalmentaja Sean McVay. 33-vuotias McVay on myös puolet nuorempi kuin New Englandin 66-vuotias dynastiakäskijä Bill Belichick.

McVayn Rams määrittää NFL:n tulevaisuutta, kun Belichickin Patriots on määrittänyt edellistä 18 vuotta.

Pelinrakentajillakin on ikäeroa 17 vuotta. Ramsin Jared Goff lukeutuu 24-vuotiaana NFL:n nuorimpiin ykkös-QB:ihin. Kun Brady, Drew Brees, Aaron Rodgers ja Philip Rivers pian lopettavat, Goffille on estradi vapaana – juuri osana tätä tulevaisuuden joukkuetta.

McVay on Belichickiin verrattuna lapsinero – ei sillä, että Belichick olisi pudonnut kehityksen kelkasta. McVaystä tuli 30-vuotiaana liigan nuorin päävalmentaja Los Angelesissa, ja hän voitti heti vuoden valmentajan tittelin. Hän on hämmästyttänyt myös näyttämällä muistavansa valmentajauransa jokaisen pelikutsun.

Se, mikä tekee McVayn Ramsistä mielenkiintoisen seurattavan, on keskittyminen tulivoimaiseen hyökkäykseen, joka on kaksi vuotta hallinnut NFL:n piste- ja jaarditilastoja. Tällä kaudella pisteissä edelle kiilasi vain AFC:n Kansas City, jonka kanssa NFC:n voittaja Rams pelasi marraskuussa hillittömän 54–51-lukemiin päättyneen ottelun.

NFL:n sääntökirjan muuttuminen hyökkäysystävällisemmäksi on eittämättä hyödyttänyt McVaytä ja Ramsiä.

McVaylle tärkein pelintekijä on ollut 24-vuotias keskushyökkääjä Todd Gurley. Viime kauden hyökkäys-MVP loukkasi polvensa joulukuussa, mutta sekään ei monipuolista hyökkäystä jarruttanut. Eikä myöskään läpimurtolaitahyökkääjä Cooper Kuppin kauden päättänyt polvivamma.

Sean McVay juhli NFC:n mestaruusottelussa jatkoaikavoittoa New Orleans Saintsistä. KUVA: Dan Anderson / EPA

”Tiedän, mitä teet tänä iltana”

New England Patriots on tekemisissään melko ennustettava, mutta hävyttömän tehokas. AFC:n finaalissa Kansas Cityä vastaan Tom Bradyn orkestroima hyökkäys takoi uusia yrityksiä idioottivarman yksinkertaisilla sisäkaistan heittopeleillä laitahyökkääjä Julian Edelmania ja sisempää laitahyökkääjää Rob Gronkowskia kohti.

Mahdotonta kuvitella, etteivät Sean McVay ja puolustuksen veteraanikoordinaattori Wade Phillips olisi purkaneet Patriotsin pelikirjaa kahdessa viikossa sellaisiin palasiin, joissa Ramsin olisi helppo sulattaa vastustajansa.

Puolustus ei pelaa puolustusta vastaan, mutta tilastojen perusteella Ramsin heittopuolustus on selvästi Patriotsia edellä, etenkin syötön häirinnässä.

Losangelesilaisten puolustuksen linja on liigan parhaita, kuten on toisaalta myös Patriotsin hyökkäyksen linja. Yksi Super Bowlin tärkeimmistä taisteluista käydään juuri siinä, miten viimeksi mainittu pystyy antamaan Bradylle aikaa liigan ylivoimaisen säkitys- ja taklausjaardiykkösen Aaron Donaldin luodessa painetta.

Patriotsin onneksi joukkueelta löytyy oikeastaan kolme kivenkovaa keskushyökkääjää, joista James White on myös lyhyissä heittopeleissä koostaan huolimatta vuorenvarma kohdepelaaja ja sähäkkä Sony Michel sopivan blokin suojaamana kuin öljytty salama.

Vaikka Ramsin pitäisi ainakin teoriassa osata vastustajansa hyökkäysstrategia paremmin kuin Patriots tuntee vastapuolen, on juuri intuitiivisessa tiedossa ja tuntemisessa myös AFC-mestarin vahvuus. Edelman ja Gronkowski ovat erinomaisia osittain juuri siksi, että Brady tuntee luottokohteidensa liikkeet ja ajatuskulut 8–9 vuoden kokemuksella täydellisesti, jolloin improvisaatiokin tuottaa yleensä tulosta. HäSa

Rob Gronkowski ja James White raivasivat Kansas CItyssä Patriotsille tien jälleen yhteen Super Bowliin. KUVA: Tyler Smith / EPA

Super Bowl LIII pelataan Mercedes-Benz Stadiumilla Atlantassa maanantaina 4. helmikuuta kello 1.30. Viasat näyttää ottelun Suomessa ilmaiseksi TV-kanavillaan.

Lue myös: Turengin Teemu Lahti nautti roolistaan Suomen Troy Aikmanina – Hämäläisen jenkkifutiksen monitoimimies vaatii aktiivisuutta myös Super Bowlin jälkeen