Kiekko Urheilu

Peliaikaansa huimasti kasvattanut NHL-varaus Almari lähestyy taalaliigaa – "Sieltä on jo osoitettu mielenkiintoa"

Kaksikymppinen Kerho-pakki kasvattanut rooliaan loukkaantumisen jälkeen.
Niclas Almari on pelannut tällä kaudella HPK-paidassa niin miesten kuin nuorten SM-liigaa. Kuva: Riku Hasari

Kuluneen sanonnan mukaan toisen epäonni on toisen onni. HPK on kamppaillut viikon ajan puolustajakadon kanssa. Tiistaiseen Lukko-otteluun joukkue on saamassa jälleen vain kuusi pakkia.

Se on kuitenkin avannut 20-vuotiaalle Niclas Almarille näytönpaikan, jonka tarpeessa nuorukainen on HPK:ssa ollutkin. Alkukaudesta hän pelasi viisi ottelua Liigaa keskimäärin 12 minuutin ottelukohtaisella peliajalla, jonka jälkeen hän jäi kuukaudeksi sivuun loukkaantumisen takia.

Palattuaan hän on hilannut peliaikansa kymmenestä minuutista 23 minuuttiin, jotka hän urakoi viime viikolla niin JYPiä kuin TPS:ää vastaan. Näissä otteluissa Almari pelasi ykkösparissa Petteri Nikkilän kanssa, kun Arto Laatikainen teki murtuneen ranteen takia vielä tovin sivussa olevalle Jesper Lindgrenille seuraa sairaslistalla ja Niklas Friman pelasi maajoukkueessa.

– Tavallaan olen tyytyväinen, että tasaisuus on löytynyt, ja olen pystynyt suorittamaan illasta toiseen. Palautuminen on tärkeä asia. Olen oppinut nollaamaan huonot pelit, eikä hyvistä peleistä lähde laukalle. Kautta on onneksi vielä paljon jäljellä, ja pystyn nostamaan tasoani, Almari uskoi maanantaina.

– Kiva, kun vastuuta on tullut. Välillä on väsyttänyt jäällä, kun on pitänyt alivoiman lisäksi pelata ylivoimaa, mutta sitä varten on koko kesä treenattu.

Pisteitä ei ole tullut tämän kauden 17 ottelussa Almarille kuin kolmen syötön verran, mutta häneltä niitä ei peruspuolustajana montaa joka ilta vaaditakaan. Silti Almari näkisi mielellään tehojen nousevan.

– Rooli on tuonut tulosvastuuta, mutta lähden peleihin miettimättä pisteitä. Oman maalin puhtaana pitämisestä minulle maksetaan, mutta ylivoimalla on saatava tulosta. Mieluummin kuitenkin on näkymätön kuin näkyy virheiden kautta.

 

Kirkkonummen Salamoiden kasvatti on Pittsburgh Penguinsin viidennen kierroksen varaus kesältä 2016, jolloin hän oli juuri siirtynyt HPK:hon Helsingin Jokereista. Kahtena viime keväänä hän on HPK:n kauden päätyttyä lähtenyt kokeilemaan siipiään Pohjois-Amerikassa.

Keväällä 2017 hän lähti Pittsburghin farmiseuran Wilkes-Barre/Scranton Penguinsin vahvuuteen johdatettuaan HPK:n A-nuoret Suomen mestaruuteen. Peliaikaa ei tullut, mutta viime keväänä hän pääsi pelaamaan Wilkes-Barressa jo kolme ottelua.

Pittsburghilla on vielä ensi kesä aikaa tarjota Almarille tulokassopimusta ennen kuin varaus umpeutuu. Puolustaja ei ota paineita NHL-sopimuksesta.

– Se on selkeä tavoite, ja sieltä on mielenkiintoa jo osoitettu. Tässäkin kaudessa on kuitenkin tekemistä. Sarjataulukko on tiukka, niin ensi kautta tai kauden jälkeisiä tekemisiä ei ehdi miettiä, Almari väittää.

Matka varatusta liigapuolustajasta taalaliigaan ei olekaan helppo, kuten on huomattu HPK-pelaajista myös Jesper Lindgrenin kohdalla. Ruotsalainen oli yksi reilusta 20 puolustajasta Toronto Maple Leafsin harjoitusleirillä. Hän pysyi tahdissa viikon, kunnes palautettiin Hämeenlinnaan.

– Niclas on hyväkuntoinen kaveri ja hyvä pelaamaan. Tässä mitataan hänen henkistä kanttiaan. NHL:ään pääsee yllättävistäkin saumoista ja se on vähän myös onnenkauppaa. Pelaajia siivilöidään hirveästä määrästä varaukisa. Leirillä pitää olla terveenä ja hyväkuntoisena, jos sitä nyt onneksi voi sanoa. Pelaajien seuranta on toki pidempi prosessi, HPK-valmentaja Timo Turunen arvioi.

– Tasaisuutta hänelle onkin tullut lisää. Pitää vain jaksaa jauhaa ja tehdä töitä. Nuoren miehen mieli pysyy intohimoisena, jolloin on kriittinen omaa suoritusta kohtaan. Pitää löytää keinot reagoida vaikeuksiin. Vanhempien pelaajien rutiineista kannattaa ottaa mallia.

 

Tiistaina Friman palaa HPK:n vahvuuteen ja todennäköisesti ykköspariin, mutta HPK:lla on Otto Latvalan nuorten MM-leiritykseen lähdettyä yhä vain kuusi puolustajaa. Almarin peliminuutteihin ei liene tulossa isoa romahdusta.

Hyökkääjistä JYP-ottelussa loukkaantuneen Janne Lahden paluu ei vielä häämötä ja Valtteri Puustinenkin kutsuttiin lopulta Nuoriin Leijoniin.

– Pikkaisen ohuella mennään. Tänään (maanantaina) oli aamujäillä ihan uusia A-junnuja, mutta heille ei ole vielä tulossa peliaikaa, kun Friman ja (Teemu) Turunen palaavat. Nuorten joukkueen sopimuspelaajista Olli Maansaari, Jaakko Kuusisto ja Joonas Uimonenkin ovat loukkaantuneita. Saa nähdä, saammeko edes täyttä kokoonpanoa (18 kenttäpelaajaa), vastuuvalmentajan viitan Antti Pennaselle palauttava Timo Turunen huokaisi. HäSa