Urheilu New York

Rangersien Kaapo Kakko pääsi ensi kertaa kotiyleisön eteen – ”En tiedä, onko hänellä koskaan huonoa iltaa”

New York on ottanut suomalaistähden omakseen, ja Kakon tulevaisuus näyttää tällä hetkellä todella kirkkaalta.
Pelin jälkeen Kaapo Kakko oli suomalaistoimittajien ympäröimänä kotijoukkueen pukuhuoneessa. Kuva: Juha Hakulinen
Pelin jälkeen Kaapo Kakko oli suomalaistoimittajien ympäröimänä kotijoukkueen pukuhuoneessa. Kuva: Juha Hakulinen

Torstaina koitti vihdoin se päivä, jota New Yorkissa oli odotettu jo kesäkuisesta NHL:n varaustilaisuudesta lähtien.

New York Rangersin kesän ykkösvaraus ja koko varaustilaisuuden toisena pelaajana varattu Kaapo Kakko pelasi NHL-uransa avauspelin, ja vastassa oli Patrik Laineen tähdittämä Winnipeg Jets.

Pelin alkuun oli aikaa reilut neljä tuntia, mutta kuhina Rangersin kotiareenaan Madison Square Gardenin liepeillä kävi kuumana. Tihkusateisesta säästä huolimatta Rangers-faneja oli kerääntynyt hallin sivuovelle odottamaan, jos he näkisivät vilauksen suosikkipelaajistaan tai pääsisivät heidän kanssaan samaan kuvaan.

 

”Hän pelasi todella hyvin harjoituspeleissä”

Kotijoukkueen tähtimaalivahdin Henrik Lundqvistin pelipaitaan sonnustautunut Nicholas Mulhern oli kavereineen tullut jo hyvissä ajoin hallille odottamaan pelaajia. Odotus lopulta palkittiin, kun Kakko joukkuekavereineen saapui hallille. Kakko on yksi Mulhernin suosikkipelaajista Rangersissa.

Kaapo Kakko on yksi Nicholas Mulhernin suosikkipelaajista Rangersissa.

– Hän pelasi todella hyvin harjoituspeleissä, ja etenkin kiekon kanssa hän oli elementissään. Hän tulee olemaan iso tähti vielä, Mulhern sanoi innokkaana.

Myös laji-ihmisten odotukset Kakkoa kohtaan ovat korkealla. New Yorkissa paikalla ollut puolustajalegenda Kimmo Timonen odottaa Kakolta väkevää avauskautta, mutta samalla hän lyö jäitä hattuun, etteivät odotukset nuorukaista kohtaan kasva kohtuuttomiksi.

– Kakon kannalta on tärkeintä pysyä terveenä ja pelata mahdollisimman paljon pelejä. Hän tulee saamaan paljon vastuuta, ja pisteitä tulee varmasti matkan varrella. Mutta hänellä on kaikki eväät tulla tämän sarjan parhaaksi pelaajaksi, Timonen linjasi.

 

Avausmaali jäi odottamaan itseään

Itse ottelussa Kakko pelasi järkevästi, eikä missään tekemisessä näkynyt ylimääräistä jännitystä. Kakolla oli pelissä muutama hyvä maalipaikkakin, mutta uran avausmaali jäi odottamaan vielä tulevaan. Kakon kannalta tärkeintä oli kuitenkin se, että Rangers kukisti Jetsin lukemin 6–4.

Pelin jälkeen Kakko oli suomalaistoimittajien ympäröimänä kotijoukkueen pukuhuoneessa, ja TPS-kasvatin kommentit olivat haluttua tavaraa. Hän esiintyi median edessä rauhallisena, eikä hän ole muutenkaan antanut ympärillä olevan kohun häiritä.

– En ole miettinyt sitä. Kyllä sitä välillä näkee, että oma nimi pyörii otsikoissa, mutta en ole niitä avannut. Koetan nyt saada pelin kulkemaan samalla tavalla kuin viime kaudella, Rangersin kakkosketjussa yhdessä Ryan Stromen ja Chris Kreiderin kanssa pelannut Kakko sanoi.

Uran ensimmäinen NHL-peli oli Kakolle totta kai iso kokemus, joka jättää pysyvän muistijäljen.

– Ei tämä kyllä koskaan unohdu. Oli hyvä meininki ennen peliä ja pelin aikana, hän hehkutti tunteitaan.

Rangersin kaudelle unelma-alku

Kakon rauhallisuutta korosti myös Rangers-valmentaja David Quinn, joka epäili pelin jälkeisessä haastattelussa, ettei Kakko edes osaa hermoilla. Myös Kakon kypsät otteet olivat valmentajan mieleen.

– En tiedä, onko hänellä koskaan huonoa iltaa. Hänellä ei välttämättä ole aina hyvä ilta, mutta hänellä ei ole huonoja iltoja, Quinn kehui suojattiaan.

Pelin päätyttyä Madison Square Gardenin lähellä olevissa ravintoloissa oli riehakkaat tunnelmat kotijoukkueen voiton jälkeen. Rangers oli saanut kauteensa unelma-alun, ja Kaapo Kakko -fanit olivat nähneet suosikkipelaajansa uran ensimmäisen NHL-ottelun.

Hallilla oli ollut myös Kymenlaakson suunnalta matkaan lähtenyt mieskuusikko, joka oli reissussa nimenomaan Kakon debyyttipelin takia.

– Kakkoa me tänne tultiin katsomaan. Hänen pelinsä näytti todella hyvältä. Siellä oli ylivoimalla muutama hyvä maalipaikkakin. Ehkä siinä pientä jännitystä oli, mutta muuten näytti hyvältä, kuusikko kertoi näkemyksiään.

Kakon ja Rangersin pelit jatkuvat lauantaina, jolloin joukkue kohtaa vierasottelussa Ottawa Senatorsin.