Uutiset

Urheilun aikuisviihdettä

2000-luvun alussa vapaaottelu oli Ruotsissa laitonta, mutta reilun kuukauden päästä Tukholman Tele2-stadionille odotetaan 30 000 katsojaa, kun ruotsalaisen urheilun uusi supersankari Alexander ”The Mauler” Gustafsson ottelee kotimaisemissaan.

Suuntaus on ollut sama muuallakin, myös Suomessa. Vapaaottelu ei ole enää friikkiviihdettä marginaalista, vaan tunnustettu kamppailu-urheilulaji ja ennen kaikkea nopeasti kasvanut tv-laji. Miksi?

Jäljet johtavat Amerikan Yhdysvaltoihin.

Vapaaottelun suurorganisaatio UFC (Ultimate Fighting Championship) on tehnyt urheilubrändäyksen mallisuorituksen, mistä monet muut lajit voivat nähdä vain unta. Lehti kääntyi vuonna 2002 , kun Las Vegasissa kasinobisneksen parissa varttuneet Fertittan  veljekset Lorenzo ja Frank ostivat UFC:n huonomaineisen väkivaltasirkuksen. Kauppahinta oli kaksi miljoonaa dollaria (1,6 miljoonaa euroa).

Alkoi tuotteen sisällöllinen uudistaminen. Vapaaottelu piti muokata kotisohville sopivaksi urheiluviihteeksi. Lajin brutaalia luonnetta siistittiin merkittävästi sääntöuudistuksilla vesittämättä kuitenkaan kaksinkamppailun viihdearvoa.

Peruskysymys säilyi: kuka on planeetan kovin jätkä?

Vapaaottelun ympärille rakennettiin niin laadukkaita tv-tuotantoja, että markkina-alueeksi oli mahdollista saada koko maailma. Tunnetuin tuote on ollut tosi-tv-sarja The Ultimate Fighter, jota on näytetty Suomenkin kanavilla.

Vetoapua kasvulleen vapaaottelu sai kilpailijoidensa sekoilusta. Ammattilaisnyrkkeilystä oli tullut vaikeaselkoista lukuisten eri liittojen vuoksi ja siltä on lisäksi puuttunut 2000-luvulla Mike Tysonin kaltainen aitoamerikkalainen vetonaula.

Samaan aikaan amerikkalainen showpaini wrestling alkoi hiipua urheilulliseen epäuskottavuuteensa.

Syntyi markkinarako, ja vapaaottelu osasi täyttää sen.

– Ammattilaisnyrkkeilyn huippuottelut – tyyliin Vladimir Klitshkon titteliottelut – ovat edelleen kamppailu-urheilun Himalajan huippuja. Vapaaottelusta on kuitenkin tullut Ural-vuoristo, jonka perusohjelmavirta ylittää maailmanlaajuisissa katsojamäärissä ammattilaisnyrkkeilyn tusinatarjonnan, MTV-kanavan maksullisista sisällöistä vastaava johtaja Jukka Raatikainen tietää.

Varmasti vapaaottelun nosteen taustalla on myös kaupallisten kanavien tarve hätkähdyttää. Kun ammattilaisnyrkkeilyn vaaramomentti ei enää nykyaikana riitä, vastaa astetta rajumpi vapaaottelu tähän kysyntään. Onko suuntaus terve?

– Itse en veisi alle 12-vuotiasta katsomaan vapaaottelua. MTV on sijoittanut vapaaottelun maksulliselle puolelle, samaan tapaan kuin esimerkiksi aikuisviihteen. Se joka tilaa palvelun, voi sitä katsoa. Viime kädessä vastuu on vanhemmilla, Raatikainen linjaa.

Suomessa MTV:n lisäksi vapaaotteluiltoja on nähty edesmenneellä Urheilukanavalla. Jim-kanava puolestaan välitti Sali-nimistä tosi-tv-ohjelmaa. Yle on näyttänyt vapaaottelua Urheiluruudun myöhäislähetyksissä. Lisäksi Yle Puheella on ollut vapaaottelun radioiltoja.

Mikä on linja jatkossa?

– Meillä ei ole lajiin kielteistä kantaa, mutta ei myöskään suunnitelmia vapaaottelun tv-lähetyksiin, Yle Urheilun päällikkö Panu Pokkinen sanoo.

Vapaaottelun etu perinteisiin urheilulajeihin verrattuna on, että lajia on voitu muovata näkyvyyden ehdoilla, ilman historian painolastia.

Jalkapallokenttää ei voi pienentää tv-tuotantojen vuoksi, mutta UFC on kehitellyt lajiaan kuin mikä tahansa yritys kehittää tuotettaan. Maksimaalinen näkyvyys – ja sitä kautta maksimaalinen kaupallinen tulos – on ollut kaikissa ratkaisuissa keskeinen prioriteetti.

Lisäksi UFC on edelläkävijä promootiokeinoissa. Se on ajan hengen mukaisesti läsnä kaikkialla. Television lisäksi myös Facebook ja Twitter ovat hallussa. Ottelijoiden omat kamerakännykät on valjastettu tehokäyttöön.

UFC noudattaa myös perinteistä porttiteoriaa: mielenkiinto herätetään ilmaispalveluilla ja vasta koukkuun saatu asiakas rahastetaan.

Käytännössä se voi tarkoittaa esimerkiksi sitä, että vapaaotteluillan lämmittelyottelut näkee Facebookissa ilmaiseksi, mutta huipennuksen lähestyessä pitää kaivaa luottokortti esiin. Homma toimii.

Talouslehti Forbes listaa vuosittain maailman 40 merkittävintä urheilubrändiä. Tuoreimmalle listalle on päässyt myös UFC. Sen arvoksi lehti on laskenut 1,65 miljardia dollaria (1,35 miljardia euroa).
Eli UFC:n arvo on yli 800-kertaistunut siitä, kun Fertittan veljekset ostivat nuhjuisen brändin kaksitoista vuotta sitten.

Vertailun vuoksi; arvokkaimmaksi jalkapalloseuraksi Forbes laski Manchester Unitedin, 293 miljoonaa dollaria (238 miljoonaa euroa).

Suomessa MTV ei ole vielä pystynyt tekemään vapaaottelusta merkittävää liiketoimintaa. Mitä se vaatisi?

– Että joku suomalainen pärjäisi. Sitä kautta asiaa pääsisi hehkuttamaan. Lajin levittäytyminen muun muassa Venäjälle tekee urheilullisesta menestyksestä kuitenkin koko ajan vaikeampaa, Raatikainen tietää.

Tom Niinimäen viimeinen oljenkorsi

Kautta aikojen neljä suomalaista vapaaottelijaa on saanut UFC-sopimuksen. Tony ”Viikinki” Halme otteli 1990-luvulla lajin villeinä vuosina. Modernin aikakauden läpimurtourheilijat ovat olleet 2010-luvulla UFC-sopimukseen yltäneet Anton Kuivanen, Tom Niinimäki ja Tina Lähdemäki.

Vahvistamattoman tiedon mukaan turkulainen Makwan Amirkhani olisi liittymässä tähän joukkoon tammikuussa Tukholman UFC-illassa.

Amirkhani tunnetaan myös mallina ja Mr Finland -kilpailun kakkosena vuodelta 2012.

Tom Niinimäki, 32, on otellut UFC:ssa kolme ottelua, joista hän on voittanut yhden ja hävinnyt kaksi. Usein UFC:sta putoaa pois kahden tappion jälkeen, mutta Niinimäki sai omaksikin yllätyksekseen uuden neljän ottelun mittaisen sopimuksen elokuisen tappionsa jälkeen.

Seuraava koitos on 20. joulukuuta Brasiliassa. Niinimäki tietää pelin hengen.

– Jos häviän, voi olla, että UFC-ura on siinä.

Niinimäki valmistautuu koitokseen kotikaupungissaan Turussa. Alkuvuodesta hän asui ja harjoitteli kuusi kuukautta Floridassa.

– Tyttöystävällä tuli ongelmia jatkoviisumin kanssa, joten palasimme kotiin.

Niinimäki debytoi vapaaottelukehässä vuonna 2002. Sitä ennen hän oli harrastanut potkunyrkkeilyä, jalkapalloa ja jääkiekkoa.

Niinimäen ottelupalkkiot UFC-häkissä ovat vaihdelleet 10 000 ja 16 000 dollarin (8 000–13 000 euroa) välissä.

– Kun palkkiosta ottaa managerin palkkion ja verot pois, niin ei tämä tällä tasolla vielä mikään kultakaivos ole.

Niinimäellä on muutama sponsori, merkittävimpänä vedonlyöntitoimisto Unibet. Yhteistyökumppanit karttavat kuitenkin Suomessa vielä vapaaottelua.

Urheilun ohella Niinimäki työskentelee ravintolan ovimiehenä.

– En ole alkanut harrastaa vapaaottelua rahan takia. Tykkään kovasta harjoittelusta, ja olen ottanut tämän alun perin seikkailuna. Paljon on tullut nähtyä ja koettua.

Uskotko vielä yltäväsi maailman huipulle?

– Kieltämättä tilanne on hankala, top-10:een on todella kivinen tie. Toisaalta tiedän senkin, että en ole vielä päässyt UFC-otteluissa parhaalle tasolleni. Nyt tärkeintä on saada itsestäni kaikki irti. (LM-HäSa)

Asiasanat